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Reflecciones Sobre los Derechos Civiles en el USDA

Antes de juramentar como Secretario de Agricultura, tuve la oportunidad de reunirme con algunos individuos que sirvieron en la posición en el pasado.  A estos les pedí consejo y dos de los más recientes Secretarios mencionaron que era importante que me enfocara en los derechos civiles.  Aprendí rapidamente por mi cuenta que el USDA tiene un historial de derechos civiles desafortunado y de altibajos, un historial de discriminación contra clientes y empleados que se extiende por varias decadas.

Desde que asumí la posición de Secretario en Enero del 2009, convertí los derechos civiles en una prioridad del USDA, he trabajando para pasar la página de un trágico registro de derechos civiles del Departamento.  Prometí, que corregiriamos los errores pasados, aprender de las equivocaciones y tomar acciones definitivas para asegurar que no hubiera disparidad en los beneficios de los programas basados en raza, color, sexo, edad, orientación sexual o discapacidad.

Durante los pasados 20 meses, he implementado un programa comprensivo para desplazarnos a una nueva era como un empleador modelo y proveedor de servicios de primera clase.  Yo le indique a cada empleado que el USDA no tolerará cualquier forma de discriminación y que cada empleado y cliente debe ser tratado justamente y equitativamente, con dignidad y respeto.  Hemos logrado un progreso substancial hacia estos objetivos, y los derechos civiles permanecerán como prioridad en el USDA hasta que el USDA se desplace a la nueva era que yo deseo alcanzar.

Pero para que nuestro trabajo de derechos civiles sea exitoso y duradero, este tienen que ser parte de un cambio cultural más amplio en el USDA.  Nosotros comenzamos este proceso el año pasado cuando yo cree un grupo de trabajo para construir un USDA más abierto, receptivo, de colaboración, transparente y efectivo.

Entonces, que ironía que mi compromiso con los derechos civiles fue un factor en la prisa y decisión de pedirle la renuncia a Shirley Sherrod como Directora Estatal de Rural Development en el estado de Georgia.

Luego de ese incidente, le ordené al “General Counsel” Interino de USDA que condujera una revisión de lo que acontenció.  Queria determinar que errores fueron hechos para asegurar que USDA aprendiera del incidente y evitar riesgos similares en el futuro.

En el día de hoy, me reuní con la Sra. Sherrod para discutir, entre otras cosas, la revisión que se condujo sobre este incidente,  y como el USDA se moverá hacia adelante para implementar las recomendaciones que este contiene.

Esta revisión identificó un puñado de lecciones significativas.  Entre ellas se encuentra que tenemos que mejorar los protocolos de comunicaciones internas en el Departamento y crear una serie de precauciones para evitar la serie de acciones rápidas que nos llevaron al mal manejo del asunto con la Sra. Sherrod.  Yo he aceptado todas estas recomendaciones y solicité que estas fueran implementadas inmediatamente.  Yo se que estas no ayudarán a construir un ambiente inclusivo y de toma de decisiones deliberativas y evitar que errores similares ocurran nuevamente en el USDA.

Esta experiencia provee una oportunidad de aprender de nuestros errores.  Pero también provee la oportunidad de construir un Departamento que otorga poderes y respeta a sus empleados y clientes.  Y al final del día, yo se que construiremos un Departamento más sólido para proveer mejores servicios a los estadounidenses.

El Secretario de Agricultura Tom Vilsack se reune con Shirley Sherrod en su oficina en el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos en Washington, D.C. el martes, 24 de agosto de 2010.  Foto del USDA por Bob Nichols

El Secretario de Agricultura Tom Vilsack se reune con Shirley Sherrod en su oficina en el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos en Washington, D.C. el martes, 24 de agosto de 2010. Foto del USDA por Bob Nichols

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